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La tortuga terrestre de patas rojas o tortuga morrocoy (Chelonoidis carbonaria) es una especie de tortuga terrestre nativa de las sabanas y bosques, desde Panamá hasta las Guayanas, Brasil, Paraguay. En Venezuela y Colombia es conocida como morrocoy sabanera (o simplemente morrocoy). Es popular como mascota.

Morfología

Chelonoidis carbonaria LoroParqueTenerife red-foot tortoise IMG 5135.JPG

La tortuga de patas rojas es mucho más pequeña que su vecina, la tortuga de patas amarillas (Chelonoidis denticulata). El caparazón es de color negro o pardo oscuro con manchas amarillas-anaranjadas o anaranjadas-rojizas, mide entre 30 y 35 cm de largo, aunque en la variedad del noreste del Brasil alcanza los 40 cm y en la paraguaya apenas alcanza entre 20 y 25 cm. Plastrón predominantemente amarillo. En la cabeza y las patas, especialmente las delanteras, tiene manchas rojas o anaranjadas.

El macho es mucho más grande que la hembra, sin mencionar que su cola también es más grande y su caparazón es más amarillo y hundido en la parte inferior para facilitar el momento del apareamiento.

Hábitat y distribución

Esta tortuga es diurna, normalmente habita en los bosques secos tropicales y en matas de monte en los países América del Sur como Colombia, Venezuela, Brasil, las Guayanas, etc., en países de Centro América, como Panamá y en algunas islas del Caribe.

Ocupa una serie de hábitats dentro de esta amplia gama. Vive en todos los tipos de hábitat de selva y también habita en la sabana, incluidos pastizales resultantes de la ganadería, la tala y quema agrícola.

La humedad es de alrededor de 60-90 %, la temperatura es constante, de 25-30 ºC de día, 15-20 ºC durante la noche.

Reproducción

El ritual del cortejo se caracteriza por los movimientos con la cabeza por parte del macho; la hembra no mueve la cabeza y el macho se mueve para olerle la cola y luego se produce la monta y el apareamiento; el macho emite un chasquido durante el cortejo y el apareamiento. La hembra cava un hoyo de hasta 30 cm para depositar los huevos; ponen de 2 a 15 por puesta. En la naturaleza ponen de 5 a 15 huevos entre julio y septiembre. Por lo general son enterrados en un nido en el suelo. Sin embargo, algunos autores señalan que los locales en Panamá han observado los huevos puestos en la hojarasca en el suelo del bosque. Los huevos son alargados (alrededor de 2 "x 1.5") y tienen una cáscara frágil. Las crías son redondas y planas, y miden alrededor de 1,5 cm de diámetro. En cautiverio son capaces de producir huevos en cualquier momento durante el año. El huevo es amniótico con una membrana (amnios) envolviendo la parte dorsal del embrión en un saco líquido a modo de almohadilla. La incubación dura 120 a 150 días.

Alimentación

La tortuga de patas rojas es herbívora y carroñera; consume flores (especialmente rojas y amarillas), hojas, fruta caída, setas silvestres, invertebrados, vivos y carne de lagartijas, aves o peces, fresca o descompuesta. En cautividad se alimenta de una gran variedad de frutas. Deben ser alimentadas con una mezcla de hojas de calcio, frutas, verduras y flores y una pequeña cantidad de proteína animal.

Las hojas verdes apropiadas incluyen diente de león, hojas de nabo, col rizada, hojas de parra, y las hojas de hibisco, también un alimento común de elección en la naturaleza. Es importante la variedad de alimentos para una buena nutrición. Buenos frutos para ofrecer incluyen las fresas, duraznos, piñas, ciruelas, papayas, mangos, kiwis, melones, peras y frutos espinosos.

Un caparazón liso es el resultado de una buena alimentación, en cambio un caparazón no liso y piramidal es síntoma de una mala alimentación.

Conservación

Esta especie de tortuga está en peligro de extinción. Las tortugas de patas rojas están protegidas bajo el Apéndice II del Convenio sobre el Tráfico Internacional de Especies en Peligro de Extinción (CITES, por sus siglas en inglés).

En todos los países de su área de distribución, la mayor amenaza para la supervivencia de las tortugas de patas rojas es la caza excesiva por el hombre. Las tortugas son consideradas "peces" por la Iglesia católica y durante la semana santa se consumen en grandes cantidades. Muchos ejemplares son recogidos y enviados a diferentes ciudades de América del Sur para ser vendidos como un manjar. El hecho de que esta tortuga pueda tolerar largos períodos de tiempo sin comida ni agua, de lo contrario una ventaja evolutiva, hace que esta especie sea fácil y rentable para el transporte.

Otra amenaza que sufre C. carbonaria es la pérdida de hábitats y la agricultura. Aunque se ha observado que las tortugas de patas rojas pueden vivir en la tierra que se ha convertido a la agricultura, sus densidades son mucho menores que se encuentran en hábitat natural, sin alteraciones. Las tortugas que viven en las tierras agrícolas son mucho más fáciles de localizar, por lo que tasas más altas de caza puede explicar esta diferencia.

La exportación para el comercio de mascotas también tiene un efecto negativo en las tortugas de patas rojas, aunque es mucho mayor la amenaza a su supervivencia la caza o la pérdida de hábitat. La historia natural de la tortuga roja proporciona dos consecuencias, la susceptibilidad de esta especie a la pérdida de hábitat y la caza excesiva, y la cría en cautividad y la reproducción.

Los esfuerzos de conservación incluyen el establecimiento y la protección de reservas naturales y parques nacionales, donde las tortugas de patas rojas y otros animales están protegidos de la caza.

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