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La mariposa monarca (Danaus plexippus) es una especie de lepidóptero ditrisio de la familia Nymphalidae. Es quizás la más conocida de todas las mariposas de América del Norte. Desde el siglo XIX ha sido introducida en Nueva Zelanda y en Australia.​ En el Atlántico es residente en las Islas Canarias, Azores y Madeira, y se encuentra como una ocasional migrante en Europa Occidental.

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Hembra

La subespecie D. plexippus plexippus lleva a cabo un proceso de migración que se cuenta entre los más extensos y en mayor número de migraciones de insectos. La generación invernal, que emigra hacia el sur, es mucho más longeva que las otras. Otros lepidópteros con migraciones notables son: la esfinge colibrí (Macroglossum stellatarum), el almirante rojo (Vanessa atalanta) y la vanesa de los cardos (Vanessa cardui).

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Sus alas presentan un patrón de colores naranja y negro fácilmente reconocible. Posee una gran resistencia y la longevidad de la generación de invierno puede alcanzar los nueve meses en México, mientras que otras generaciones pueden vivir hasta 24 días. Gracias a estas características puede viajar hasta 4.000 kilómetros desde Canadá hasta los bosques de oyameles en México.

Ciclo de vida

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Oruga de mariposa monarca.

La mariposa monarca tiene una envergadura de entre 8,9 y 10,2 cm.​ La hembra monarca tiene venas negras, gruesas en sus alas; las del macho, además de ser más delgadas tienen una mancha oscura en el centro de una vena de cada ala posterior; es una glándula que produce feromonas, y además, es ligeramente más grande. Los adultos pesan alrededor de medio gramo.

En general la mariposa Monarca vive 4 días como huevo, 2 semanas como oruga, 10 días como crisálida y de 2 a 6 semanas como mariposa. Se reproduce principalmente en zonas abiertas, pastizales, campos de cultivo, etc. en donde crecen las asclepias (o algodoncillos) que necesita para el desarrollo de la larva.

Su ciclo de vida se inicia como un huevecillo que no mide más de 1 a 2 mm, depositado sobre una de estas asclepias. Esta fase dura de 3 a 8 días aproximadamente. De estos huevos surge una larva que comienza devorando los restos de su huevo para luego alimentarse de la planta sobre la que se realizó la puesta. Conforme se alimenta se convierte en una oruga robusta con el patrón rayado característico. La larva pasa por cinco estadios antes de convertirse en pupa.

Oruga - Mariposa Monarca (Danaus plexippus)

Oruga de la Mariposa Monarca alimentándose del Algodón de seda (Calotropis gigantea)

Al finalizar la fase de larva, se forma una pupa para poder realizar la metamorfosis. De ella emerge el imagoconvertido en una mariposa coloreada en negro y naranja (a veces blanco), coloración aposemática que junto a su sabor desagradable le permite disuadir a sus posibles predadores.

La duración de cada una de las etapas depende de varios factores, entre los cuales la temperatura es muy importante.

Lo realmente sorprendente de esta especie es que las mariposas nacidas a finales de verano y principios de otoño componen una generación especial (generación "matusalén"), que vive hasta 9 meses y realiza un ciclo completo de migración (ida y vuelta) desde Canadá hasta México siguiendo la ruta trazada por generaciones anteriores.​ Durante esta migración las mariposas se van reuniendo en grandes grupos, llegando millones de ellas a los lugares de invernada.

Migración

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La subespecie D. plexippus plexippus de mariposa monarca es especialmente conocida por su larga migración anual. Realiza migraciones masivas hacia el sur, de agosto a octubre, mientras que migra hacia el norte en primavera. Robert Michael, "National Audubon Society Field Guide to North American Butterflies" 

La población al este de las Montañas Rocosas, que incluye a más del 95% de la población norteamericana, hiberna en los estados de México y Michoacán, México. La mayoría de los sitios de hibernación han sido incluidos en la Reserva de la Biosfera de la Mariposa Monarca. Estos santuarios fueron declarados en 2008 como Patrimonio Natural de la Humanidad por la UNESCO.

La población al oeste de las Montañas Rocosas, de mucho menor tamaño (menos del 5%) que la población oriental, hiberna en varios lugares de la zona costera central de California, Estados Unidos, principalmente en Pacific Grove, y Santa Cruz. La generación que efectúa la migración es muy distinta a las otras generaciones. Los adultos de la generación migratoria viven hasta ocho o nueve meses. La manera en que la especie es capaz de volver a los mismos sitios de hibernación tras varias generaciones aún se investiga; los patrones de vuelo son heredados, basados en una mezcla de ritmos circadianos y la posición del sol en el cielo ​que están basados en sus antenas.

Es uno de los pocos insectos que logra realizar travesías transatlánticas. Unas cuantas mariposas monarca llegan al suroeste de Gran Bretaña y a España en los años de vientos favorables, e incluso se han instalado de forma permanente en las Islas Canarias desde el año 1804, en Tenerife y en los parques naturales del Estrecho y Los Alcornocales, en las provincias de Cádiz y Málaga, gracias al clima cálido y a la existencia de las plantas que necesitan para sobrevivir, introducidas por el hombre: la adelfilla, que debió llegar desde América Central durante el siglo XVI, y la mata de la seda, que vino de África en el XVIII.

En el otoño (septiembre y octubre) las mariposas monarca de occidente realizan su viaje de migración desde Canadá a la costa de California en Estados Unidos para pasar el invierno en pequeños bosques de eucalipto y las mariposas Monarca de oriente viajan al centro de México para pasar el invierno en los bosques de oyamel y pinopor arriba de los 3000 m en los estados de México y Michoacán. En esta migración las mariposas Monarca viajan alrededor de 5 000 km para pasar el invierno en México donde permanecen aproximadamente 5 meses (noviembre a marzo). En la primavera se inicia el apareamiento de las mariposas en México y su regreso hacia el norte a mediados de marzo. Esta generación migratoria conocida como "matusalén" hace el viaje completo de norte a sur y parte del viaje de sur a norte.

También existen poblaciones residentes de mariposas monarca que viven todo el tiempo en México sin ser parte de la migración, además de las otras subespecies distribuidas en el Caribe, América Central y norte de Sudamérica.

La tala cerca de las áreas de anidación de las mariposas fue suspendida. El 10 de noviembre de 2000 se creó, por decreto presidencial, la Reserva de la Biosfera Mariposa Monarca (el decreto de 2000), con lo que se amplió la reserva a 56.259 hectáreas (13.552 hectáreas de zonas núcleo y 42.707 hectáreas de zonas de amortiguamiento).

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