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El fénec, feneco o zorro del desierto (Vulpes zerda o Fennecus zerda) es una  especie de mamífero carnívoro de la familia de los cánidos del género Vulpes de pequeño tamaño pero grandes orejas que habita en el desierto del Sáhara y Arabia.

Las orejas le sirven como sistema de ventilación y refrigeración de la sangre que le ayuda a soportar las elevadas temperaturas y el clima extremo del desierto. El término fénec proviene del árabe, que significa zorro, y el epíteto específico, zerda, que proviene del griego, se refiere a su seco hábitat (xeros).

El Fénec es la especie más pequeña de cánido en la mundo.

Taxonomía

El fénec fue reclasificado dentro del género Vulpes, anteriormente se le había atribuido un único género (Fennecus) debido a las diferencias que este tiene con los demás zorros tanto físicas, genéticas y conductuales.

Descripción

Es el cánido de menor tamaño que existe, además de algunas razas de perros que tal vez sean menores que este.

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Posee una altura de tan solo 21 cm y una longitud de 35 y 41 cm de largo, agregando los 18 a 30 cm de cola, y pesa entre 1 y 1,5 kg.

El color de su pelaje es similar a la arena del desierto, siendo más claro en la cabeza y el vientre. Su pelaje le ayuda durante el día eliminar el exceso de calor, mientras que por la noche le ayuda a mantenerse caliente.

Posee orejas que en relación con su cabeza son enormes. Esta les sirven no solo para refrescarse, sino que puede sentir su presa bajo tierra. La longitud de sus orejas es de 10 a 15 cm (3.9 a 5.9 pulgadas).



Alimentación

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El zorro fénec es omnívoro, se alimenta de plantas, roedores, insectos, aves pequeñas que estén a su alcance, huevos y conejos.

Un individuo puede saltar hasta 2 pies (61 cm) de alto y 4 pies (120 cm) hacia adelante, lo que ayuda a atrapar a sus presas y escapar de los depredadores. Para cazar, giran la cabeza, poniendo sus orejas en dirección al suelo.

La especie puede durar sin beber agua un buen tiempo ya que sus riñones tienen la capacidad de limitar la perdida de agua. También son conocidos por absorber agua a través del consumo de alimentos.

Reproducción

Este animal se aparea de por vida, osea que es monógamo y vive en manadas.

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La madurez sexual la alcanzan alrededor de los nueve meses de edad. En la naturaleza, el apareamiento ocurre entre los meses de enero y febrero y las crías nacen entre marzo y julio, aunque pueden ocurrir nacimientos durante todo el año. La especie normalmente engendra solamente una vez cada año. Se han registrado copulaciones que duran hasta 2 horas y media. Tras el apareamiento el macho se vuelve muy territorial y protege a la hembra. Este le proporciona alimento a ella durante los periodos de embarazo y lactancia.

La gestación dura por lo general entre 50 y 52 días, aunque se han registrado hasta 63 día en cautiverio. La camada es de 1 a 4 crías y el destete tiene lugar en alrededor de 61 a 70 días.

Al nacer, sus orejas están plegadas y tienen los ojos cerrados los cuales los abrirán luego de los 10 días. La longevidad de un fénec es de 10-12 años, aunque en cautiverio puede llegar a los 14 años.

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Comportamiento

En cautiviero son sumamente sociales, cosa que los diferencia de los otros zorros. Normalmente descanzan mientras están en contacto con los demás miembros. La manada está compuesta por los padres y sus crías, incluso las crías de gestaciones pasadas ya grandes, pertenecen a la manada. Los machos solo son agresivos y marcan territorio durante el ciclo estral de la hembra.

Distribución y Hábitat

Se distribuye en el norte de África y el sur de Asia, desde Marruecos a la península del Sinaí y no más allá del norte de Níger.

Su madriguera se encuentra excavada en la arena, tanto en áreas abiertas como en zonas protegidas por la vegetación, y suelen tener varias entradas, si el sustrato lo permite. En algunos casos diferentes familias interconecten sus guaridas, o localizar cercanos juntos.

Como Mascota

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El fénec se ha criado como mascota exótica. Es la única especie de zorro que se puede mantener como mascota doméstica. La legalidad de la posesión un zorro Fennec varía según la jurisdicción, como con muchos animales exóticos.

Estado de Conservación

Esta clasificado como "Preocupación Menor" en la lista roja de la UICN.

Es frecuentemente perseguida y cazada por su piel, aunque no causa ningún daño a los intereses humanos. No existen estimaciones precisas sobre el tamaño de la población, pero se asume que no peligra debido a las observaciones de los tramperos que los venden a los turistas o para exhibiciones.

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