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Muy parecido al dromedario, se diferencia del mismo por tener dos jorobas y por el pelaje más largo y oscuro, que le protege de los rigores del invierno del altiplano asiático en el que vive. Puede pasar cuatro o cinco días sin probar una gota de agua, pero cuando la encuentra  puede beber muchos litros de una tirada.

Como animal doméstico lo encontramos en buena parte de regiones desérticas y esteparias del centro de Asia, mientras que solo quedan pequeñas poblaciones salvajes en los desiertos de Mongolia.

Descripción

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Muy parecido al dromedario, el camello bactriano se diferencia del mismo por tener dos jorobas en la espalda y por el pelaje más largo y oscuro, que le protege de los rigores del invierno del altiplano asiático en el que vive, que durante los meses fríos se mantiene a una temperatura de menos de 0 °C. En primavera, sin embargo, se le cae el pelo largo y es sustituido por otro más ligero que le ayuda a pasar mejor los calores del verano, que pueden llegar a más de 50 °C. En el período de tránsito de la muda los animales presentan un aspecto descuidado.

Para protegerse del viento del desierto y de las tormentas de arena que lo caracterizan, presenta unas largas y pobladas pestañas y puede abrir y cerrar los orificios nasales a voluntad gracias a una musculatura especial. Las patas acaban en dos dedos que tienen una especie de almohadillas anchas que aumentan considerablemente la superficie de apoyo de los pies, una adaptación que le permite caminar sobre la arena sin hundirse en ella.

Hábitat

Mapa CamBac

Los camellos bactrianos viven en zonas áridas pedregosas con vegetación y recursos hídricos muy limitados del inhóspito desierto de Gobi, en Asia Central. En invierno se encuentran a lo largo de los ríos de la estepa, pero se dispersan hacia el desierto cuando la nieve se derrite en primavera. Las temperaturas de su hábitat oscilan entre -29 °C en invierno y 38 °C en verano.

Alimentación

Se alimenta de hierbas, hojas de arbustos, tubérculos, tallos, corteza, semillas, frutos y raíces, y es capaz de estar días sin beber gracias a varias adaptaciones fisiológicas y, sobre todo, a la grasa que acumula en las jorobas, de la cual obtiene el agua que necesita.

Reproducción

Los camellos bactrianos son polígamos y los machos dominantes son muy agresivos y defienden un grupo de hembras durante la temporada reproductiva. Tanto machos como hembras llegan a la madurez sexual de los 3 a los 5 años, se reproducen cada dos años y se aparean en otoño. Después de un período de gestación de unos trece meses tienen una o dos crías, que normalmente nacen de marzo a abril. Las crías son capaces de caminar y correr poco después de nacer y se alimentan de la leche materna durante un año y medio.

Conducta

De actividad básicamente diurna, vive en manadas de entre seis y treinta individuos formadas casi exclusivamente por hembras, jóvenes y crías, mientras que los machos son más solitarios. Pueden correr a una velocidad de unos 30 km por hora.

Estatus y programas de conservación

Lo encontramos, como  animal doméstico, en muchas regiones desérticas y esteparias de Asia central, donde el ser humano lo ha utilizado desde hace más de 3.500 años en países como Irán, Afganistán,  Pakistán,  Kazakstán, Mongolia y  China. Muy apreciado por su fortaleza física, es capaz de recorrer más de 40 km al día con cargas de hasta 450 kg de peso. También se aprovecha su carne, leche, piel y excrementos, que una vez secos son utilizados como combustible.

Actualmente quedan unas pocas poblaciones salvajes en áreas reducidas de Mongolia y China, aunque algunos autores piensan que son solamente restos de antiguas poblaciones domésticas que se han asilvestrado. De hecho, la situación de la especie en la naturaleza es crítica, ya que en el último censo del año 2004 solamente se contabilizaron unos 650 ejemplares en toda China y menos de 400 en Mongolia, y su situación actual parece que no ha mejorado mucho.

Las razones de esta situación crítica son el exceso de caza que aún sufre en algunos lugares de su área de distribución cuando sale de los límites de las reservas naturales durante las migraciones estacionales que el animal realiza periódicamente, la sobreexplotación de los escasos puntos de agua del árido hábitat en el que vive y la ocupación de las pasturas por parte del ganado doméstico.

Según algunas clasificaciones taxonómicas, como la que utiliza la UICN (Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza), la forma salvaje del camello recibiría el nombre científico de Camelus ferus, mientras que el de Camelus bactrianus se utilizaría solo para referirse a la forma doméstica.

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